O FDA proibiu o uso de antibióticos para promoção do crescimento em animais no ano passado. Um criador de gado orgânico tem certeza de que a proibição está sendo desrespeitada.

 

Em 2015, Sandy Lewis, uma pequena fazendeira de gado orgânico no estado de Nova York, comprou 13 touros, por cerca de US $ 5 mil cada, de um criador em Oklahoma. Algumas semanas depois de os animais terem sido levados de caminhão para a fazenda perto da fronteira com Vermont, Lewis descobriu que dois dos touros tinham morrido. Ele podia ver buracos em seu abdômen de onde eles tinham chifrado um ao outro.

Uma autópsia de campo mostrou-se inconclusiva. Quando mais dois touros entre o novo rebanho adoeceram, o Sr. Lewis enviou-os para a Cornell University para serem examinados. Um morreu ao longo do caminho, mas um exame de sangue no touro vivo forneceu a resposta: ele tinha anaplasmose, uma doença bacteriana que destrói os glóbulos vermelhos e priva os animais de oxigênio, fazendo com que eles atuem violentamente. A doença é relativamente rara no Nordeste, mas um quarto do rebanho de Lewis acabou infectado. Ele perdeu outros seis animais para a doença e gastou mais de US $ 100.000 tentando salvar o resto. Em última análise, outros 100 animais tiveram que ser abatidos.

 

Uma vaca é preparada para a manutenção de rotina, incluindo re-marcação, vacinação e exames de sangue para quaisquer animais com suspeita de problemas de saúde na fazenda Lewis em Essex, NY 

 

A dispendiosa experiência impulsionou Lewis, um ex-árbitro de Wall Street intenso, irritado e compulsivo, em uma jornada de dois anos sobre o uso de antibióticos em fazendas de criação de animais americanas. Agora ele está fazendo uma pergunta que acredita que os órgãos reguladores do governo e a indústria de carnes precisam urgentemente lidar: os produtores de suínos, bovinos e avícolas fazem uso indevido de antibióticos, permitindo que muito do medicamento entre em nossa comida?

Há muito tempo é comum na agricultura que os antibióticos podem ajudar os animais a engordarem mais rápido. Tempo é dinheiro, particularmente na indústria alimentícia, e por muitos anos os pecuaristas usaram antibióticos não apenas para o tratamento de doenças, mas também para promover o crescimento para que os animais estivessem prontos para o matadouro mais cedo. (Lewis diz que seus novilhos precisam de 27 meses para chegar ao mercado sem antibióticos, mais que o dobro do tempo necessário para receber vacas cheias de antibióticos.)

No início de 2017, o Food and Drug Administration, FDA, promulgou regras proibindo o uso de antibióticos humanos puramente para a promoção do crescimento em animais e exigindo que os fazendeiros obtivessem uma receita de um veterinário para os antibióticos que poderiam ser comprados no balcão. A FDA decretou as restrições devido à crescente preocupação com a criação de bactérias resistentes aos medicamentos contra o uso excessivo de antibióticos. Essas cepas bacterianas resistentes podem ser transferidas para humanos por contato com animais ou carne crua e possivelmente pelo consumo de carne mal cozida.

A crescente resistência das bactérias aos antibióticos causa cerca de 23.000 mortes americanas por ano e US $ 34 bilhões em perdas financeiras anualmente, de acordo com os Centros para Controle e Prevenção de Doenças. O CDC também estima que mais de 400.000 residentes dos Estados Unidos ficam doentes com infecções causadas por bactérias resistentes a antibióticos a cada ano, com cerca de uma em cada cinco infecções resistentes causadas por germes de alimentos e animais.

 

 

“A resistência a antibióticos é de grande preocupação para a saúde pública porque as bactérias resistentes aos antibióticos associadas aos animais podem ser patogênicas para humanos, facilmente transmitidas aos seres humanos por meio de cadeias alimentares e amplamente disseminadas no ambiente por meio de resíduos animais”, observaram pesquisadores sul-africanos.

Apesar da proibição, Lewis está convencido de que alguns pecuaristas continuam a usar antibióticos para fins de crescimento – uma afirmação difícil de documentar. Mas os especialistas concordam que as regras da FDA têm uma “brecha gigante” que permite que os agricultores continuem usando antibióticos para prevenir doenças, mesmo que os animais não apresentem sintomas.

“Você nem precisa de um animal doente no rebanho para usar antibióticos na alimentação e na água, desde que a justificativa seja ‘prevenção de doenças’ e não ‘promoção de crescimento'”, disse Avinash Kar, advogada do Conselho de Defesa dos Recursos Naturais.

Veterinários que trabalham para certos confinamentos – fazendas de estilo industrial, onde galinhas, porcos e gado são engordados – parecem mais do que felizes em continuar escrevendo prescrições para antibióticos que acabam na alimentação do gado. “Eles têm seus veterinários em retentor”, Mike Callicrate, um criador de gado em Kansas e Colorado, me disse. “Eles dizem o que querem, e o veterinário sabe bem o que eles querem.”

Veterinários negam isso. O Dr. Lloyd Barker, o veterinário do fazendeiro que vendeu animais para Lewis, disse que os veterinários estão “seguindo a linha” e acrescentou: “Nosso principal objetivo é a prevenção”.

Kar disse que, de todos os antibióticos “medicamente importantes” vendidos nos Estados Unidos – ou seja, aqueles usados ​​para tratar doenças humanas -, cerca de 70% vão para a ração e a água dos animais, indicando que o uso excessivo na fazenda é ainda desenfreado.

É difícil documentar o abuso de antibióticos, no entanto, porque o FDA não coleta dados sobre o motivo do uso dos medicamentos. Mas a agência diz que está trabalhando para obter melhores dados para ajudar a monitorar possíveis abusos.

Além da ameaça de doença resistente a medicamentos, há evidências de um outro risco de uso excessivo de antibióticos em suínos, aves e bovinos: a possibilidade de que as pessoas que consomem carne de antibiótico-atado terá alguns dos medicamentos, bem como bactérias resistentes, em sua próprios aparelhos digestivos – com resultados potencialmente prejudiciais.

Um corpo crescente de pesquisas científicas também mostra que os antibióticos que tomamos como remédios podem perturbar nosso chamado microbioma intestinal, as bactérias que vivem felizes em nosso estômago e intestinos e que são a chave para nossa capacidade de digerir adequadamente alimentos e processar gorduras. Essa ruptura tem sido associada ao surgimento de doenças não transmissíveis, como obesidade, diabetes juvenil, asma e alergias. Alguns pesquisadores também acreditam que alterações no microbioma intestinal levaram a um aumento na incidência de autismo , mal de Alzheimer e Parkinson .

Um bezerro sendo vacinado na fazenda da família de Lewis.

“Antimicrobianos ou antibióticos administrados no início da vida podem ter implicações significativas na obesidade, no diabetes, na propensão para outras doenças”, explicou Jack Gilbert, diretor do Centro de Microbiomas da Universidade de Chicago.

Em 2004, o Sr. Lewis fugiu com sua esposa, Barbara, para Essex, NY, para tentar sua agricultura, adquirindo uma fazenda de 1.100 acres a oeste do lago Champlain. Ele tem 520 cabeças de gado alimentado a pasto que ele cria e vende a carne bovina para clientes como Middlebury College e Deerfield Academy.

Muito do seu tempo nesses dias é gasto tentando persuadir fazendeiros, veterinários, especialistas em agricultura e grupos ambientalistas – na verdade, qualquer um que queira ouvir – sobre os perigos do uso indevido de antibióticos. Ele pediu à FDA que feche a brecha que permite que os fazendeiros forneçam antibióticos aos seus animais de forma profilática e que as violações sejam um crime.

Lewis também disse que há outra maneira de impedir que os antibióticos prejudiquem o microbioma intestinal humano: injetá-los em vez de ingeri-los em forma de comprimidos. Alguns pesquisadores acreditam que as injeções levam a droga ao organismo com pouco ou nenhum dano ao microbioma intestinal, enquanto as pílulas antibióticas ingeridas vão diretamente para o trato digestivo. Os infetáveis também podem fornecer doses menores de antibióticos e trabalhar mais rápido que os comprimidos.

A eficácia da abordagem é amplamente contestada. Fazer com que animais grandes como vacas e porcos cooperem por tempo suficiente para um tiro é um trabalho caro, demorado e simples. (Poucos agricultores têm os recursos do Sr. Lewis.) Também é muito mais fácil para um médico prescrever um curso de antibiótico para as pessoas que lutam contra a infecção do que providenciar uma série de injeções.

O Dr. Hua Helen Wang, professor do departamento de microbiologia da Ohio State University, que fez uma pesquisa pioneira sobre os benefícios de tomar antibióticos por injeção, disse que, embora mais estudos precisem ser feitos, não há dúvida de que tomar antibióticos em comprimidos. A forma deve ser limitada ao tratamento de infecções no trato gastrointestinal. Em um artigo de 2013 publicado pela Sociedade Americana de Microbiologia, o Dr. Wang e sua equipe determinaram que os antibióticos injetados reduziam a disseminação de genes resistentes a antibióticos nas entranhas dos camundongos melhor do que os medicamentos administrados por via oral. As injeções também protegeram a integridade da microbiota intestinal, eles descobriram. “Este é um avanço marcante”, disse o Dr. Wang.

Mas o Dr. Martin J. Blaser, professor de microbiologia na Universidade de Nova York, autor de “Missing Microbes” e principal autoridade do país sobre os riscos do uso de antibióticos no microbioma, diz que, mesmo que os antibióticos sejam administrados por injeção, alguns da droga ainda encontra seu caminho no trato digestivo.

A maior preocupação do Dr. Blaser é a relutância dos médicos em mudar o comportamento arraigado em relação à prescrição de antibióticos para humanos e animais. “As pessoas se preocupam que, se usarmos menos antibióticos, haverá mais infecções ruins, infecções descontroladas”, disse ele. Ele aponta para a Suécia, onde, em uma base per capita, as pessoas usam cerca de 40% dos antibióticos que usamos no país. “Não há epidemias de infecções na Suécia”, disse ele.

Kar, no NRDC, observa que a Dinamarca usa cerca de 30% menos antibióticos por ano em uma base de quilo de carne do que as fazendas americanas. Mas ele aplaude o fato de que grandes produtores de frango como Perdue, Tyson e Foster Farms reduziram ou eliminaram o uso de antibióticos na ração, talvez sob pressão de seus maiores clientes, incluindo KFC, McDonald’s e Subway, que agora afirmam que todos ou alguns dos frangos que servem foram criados sem antibióticos. Ele acha que os produtores de carne bovina e suína deveriam seguir o exemplo.

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