A Kroger anunciou planos na quinta-feira de firmar parceria com a empresa de carros sem motorista Nuro para entregar mantimentos usando seus veículos autônomos.

A parceria acontece quando os maiores operadores de supermercados dos EUA continuam a enfrentar o dispendioso desafio da “entrega de última milha” – o passo final para levar um produto à casa de um comprador. É um feito particularmente perigoso quando se trata de produtos frágeis como alimentos frescos. É ainda mais complicado por populações que variam muito nos EUA, com algumas muito menos densas que outras.

O Walmart disse recentemente que estava fazendo parceria com a Postmates para expandir seu programa de entrega de mantimentos on-line. A Amazon anunciou na quinta-feira que planeja trabalhar com empresários que administram suas próprias redes de entrega locais de até 40 vans de entrega. Não está claro se usará essa rede para a entrega de alimentos.

A Kroger, entretanto, fez uma série de passos ousados ​​ao longo dos últimos meses para promover o seu negócio de compras e entregas online. A empresa anunciou seu investimento na loja on-line britânica Ocado, que utilizará para construir armazéns automatizados nos EUA. Também comprou a empresa de kits de refeição Home Chef.

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No início deste mês, a empresa afirmou que as vendas digitais no último trimestre cresceram 66%.

“Não podemos confiar apenas em lojas físicas para alcançar todos os nossos clientes para entrega e coleta”, disse Yael Cosset, diretor digital da Kroger, em entrevista à CNBC.

A Kroger tem mais de 2.800 lojas nos EUA, sob banners como Fred Meyer, Ralph’s e Harris Teeter.

A Nuro, fundada em 2016 pelos engenheiros do Google, é uma empresa de automóveis autônomos construída explicitamente para o negócio de transporte de mercadorias. Isso significa que seus carros são mais finos e projetados de forma diferente do que aqueles destinados a transportar pessoas. A Nuro ainda não possui carros refrigerados especiais, mas está trabalhando em uma nova leva de veículos com essa tecnologia.

Kroger e Nuro começarão a parceria no outono. Cosset não detalhou um cronograma, mas disse que seria “agressivo”. Experimentará a tecnologia em áreas que se sobrepõem e são separadas de onde planeja construir seus armazéns Ocado.

“Onde você tem alta densidade, um veículo autônomo pode não ser a melhor solução”, observou ele.

Eventualmente, embora “você possa esperar a implantação do Ocado, bem como capacidades de atendimento, entrega autônoma…para estar disponível para 100 por cento da América”, disse Cosset.

Os compradores precisarão agendar as janelas de entrega com antecedência, mas Dave Ferguson, co-fundador da Nuro, disse que ele prevê um modelo de longo prazo através do qual os compradores pedem mais sob demanda. A Nuro também planeja parcerias com outros varejistas além da Kroger, que pode construir compartilhando uma parte da receita.

Ainda assim, com a entrega de compras sem motorista em seu início, a parceria da Kroger enfrenta uma série de incertezas. Levará tempo para construir a infraestrutura necessária para apoiá-la em escala. Planejar a expansão é difícil porque as informações demográficas nos EUA podem diferir em 10 ou 20 anos. Enquanto isso, os mercados em todo o país variam drasticamente em quando, e com que frequência eles pedem seus mantimentos.

Há também a importância de ter certeza de que alguém está em casa para pegar as compras quando forem entregues.

E há questões legais, se os carros sem motorista levarem a acidentes.

“É nossa responsabilidade garantir que esses veículos estejam seguros e com segurança nas estradas”, disse Ferguson, da Nuro.

Fonte: CNBC

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