Exclusivo: empresas de veículos autônomos receberam US$ 2 milhões no ano passado, já que militares imaginam táxis como mais Blade Runner do que Back to the Future

Duas start-ups liderando a corrida para construir os primeiros táxis auto-pilotados estão usando dinheiro dos militares dos EUA.

No ano passado, Kitty Hawk e Joby Aviation receberam um total de quase US$ 2 milhões da Defense Innovation Unit Experimental (DIUx), uma organização do Pentágono fundada para ajudar as forças armadas dos Estados Unidos a usar mais rapidamente as tecnologias emergentes. Nem a empresa nem o DIUx divulgaram o financiamento na época.

O site da Cora, o táxi aéreo experimental de Kitty Hawk, enfatiza seu papel na solução dos desafios do transporte urbano: “Cora é quase o tempo em que você poderia economizar com o tráfego. As pessoas que você poderia visitar. Os momentos que te movem.

A visão do DIUx para aeronaves elétricas de pequeno porte é menos Back to the Future e mais Blade Runner, de acordo com um documento que detalhava o programa pessoal de financiamento de veículos aéreos. Ele diz: “Esses veículos oferecerão uma capacidade de nicho para aplicações táticas específicas com uma baixa assinatura acústica, início/parada quase instantâneos, capacidade de espalhar uma força de ataque em vários veículos e sistemas automatizados”.

A Joby Aviation recebeu US$ 970.000 do DIUx em janeiro do ano passado, com a Kitty Hawk recebeu US$ 1 milhão alguns meses depois, segundo sites de contratação do governo.

Nenhuma das empresas parece ter ficado sem dinheiro, no entanto. O bilionário co-fundador do Google, Larry Page, está financiando Kitty Hawk, enquanto Joby fechou uma nova rodada de investimentos de US$ 100 milhões em fevereiro deste ano, usando empresas tradicionais de capital de risco.

Embora existam muitas startups e empresas aeroespaciais estabelecidas competindo para desenvolver táxis de decolagem e aterrissagem verticais elétricos (e-VTOL) – incluindo Uber, Airbus e Boeing -, Kitty Hawk e Joby estão entre os mais avançados.

Certificados de aeronavegabilidade experimental concedidos pela Federal Aviation Administration (FAA), anteriormente não declarados, detalham exatamente como e onde as aeronaves estão sendo testadas.

Kitty Hawk recebeu permissão para que seu veículo Cora, originalmente chamado de Mule Self-Piloting Aircraft, sobrevoasse uma área pouco povoada ao redor do aeroporto municipal de Hollister, Califórnia, cerca de 100 quilômetros ao sul da sede da empresa no Vale do Silício. Cora combina 12 rotores do tipo helicóptero para decolagem e pouso verticais, com asas e um rotor de cauda para o vôo horizontal tradicional.

Embora Kitty Hawk tenha dito que Cora teria uma velocidade máxima de 110 mph e um alcance de 62 milhas, seu aplicativo da FAA diz que pode realmente atingir velocidades de 150 mph, com uma autonomia de 19 minutos. Isso corresponderia a menos de 50 milhas de alcance, embora a aeronave tenha 10 minutos (até 25 milhas) de potência de reserva. A aeronave de dois lugares pode transportar apenas 400 libras em passageiros e carga e voa a até 10.000 pés.

Para os seus testes iniciais, no entanto, Cora voaria abaixo de 200 pés, e somente no aeroporto de Hollister, aproximadamente três vezes por semana. Testes posteriores incluiriam a decolagem e aterrissagem vertical, pairando e fazendo a transição para um vôo normal de até 5.000 pés. Seu certificado da FAA permite que Cora voe sozinha, com um piloto supervisionando-a de uma estação de controle no solo. Pode até voar com humanos a bordo, embora não pague passageiros. Kitty Hawk também deve fornecer um carro ou avião para perseguir Cora.

A aeronave original, certificada pela FAA, está agora em testes de voo na Nova Zelândia, onde a Kitty Hawk disse que também lançará seu serviço de táxi aéreo comercial. No entanto, Kitty Hawk continua muito ativo nos EUA. Em junho, ele revelou um barco voador de uma pessoa chamado Flyer. Também montou uma subsidiária anteriormente não-reportada chamada Ground Ops LLC que explorou a participação em um programa piloto de integração de sistemas de aeronaves não tripuladas para testar drones e aeronaves autônomas no espaço aéreo comercial. Kitty Hawk disse ao Guardian que não estava comentando sobre financiamento e testes no momento.

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A aeronave S4 da Joby Aviation é ainda mais ambiciosa que a Cora, transportando quatro passageiros e com um alcance previsto de 150 milhas com uma única carga. O S4 tem uma envergadura de 35 pés, para o 36 de Cora, e tem 24 pés de comprimento. No aplicativo da FAA, Joby não especificou a velocidade máxima do S4 a partir de seis rotores basculantes inovadores. No entanto, a empresa notou que seu atual helicóptero de perseguição, que tem uma velocidade máxima de 140 km/h, pode não ser rápido o suficiente para testes de vôo futuros.

Embora nenhum veículo possa automaticamente detectar e evitar pássaros ou outras aeronaves, ambos estão programados para retornar com segurança de volta à base se seus sistemas de controle remoto falharem. O S4 de Joby também tem um paraquedas de avião completo no caso de sofrer “uma falha catastrófica”.

O S4 voará principalmente sobre áreas agrícolas e o mar aberto do rancho do CEO da Joby, JoeBen Bevirt, localizado nas colinas acima de Santa Cruz. Ele também operará a partir de Fort Hunter Liggett, uma grande base do Exército dos EUA a 150 milhas ao sul de São Francisco. O aplicativo da FAA diz que Joby tem um “contrato do Departamento de Defesa para realizar operações de teste” dentro do espaço aéreo da base. Joby não respondeu a vários pedidos de esclarecimento.

Em maio, a Uber anunciou que estava desenvolvendo um rotor ultracorreto para um táxi voador com o exército dos EUA.

A tenente-coronel Michelle Baldanza, porta-voz do departamento de defesa, disse apenas: “A DIUx está trabalhando com várias empresas de veículos aéreos pessoais, todas elas selecionadas através de um processo competitivo aberto a qualquer entidade comercial.”

O Pentágono não estará tomando posse de um táxi aéreo militar tão cedo. Os certificados de aeronavegabilidade da FAA para ambos os veículos especificam: “Nenhuma arma pode ser adicionada à aeronave não-tripulada”.

Fonte: The Guardian

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